新冠肺炎疫情下之競爭法議題

2014年公平會曾對三大乳品業者,以聯合調整鮮乳價格為由開罰。圖/本報資料照片

文/徐頌雅、任芳儀、陳以晨 國際通商法律事務所資深合夥律師、合夥律師、律師

在新型冠狀病毒肺炎(下稱「新冠肺炎」)疫情持續蔓延下,已對全球經濟造成巨大衝擊。本文探討在新冠肺炎下之公平交易法(下稱「公平法」)關於聯合行為之議題,以期事業在此波疫情下,能採取合規之因應措施。

公平法之聯合行為,亦即俗稱之「卡特爾」,係指競爭對手間以契約、協議或其他方式之合意,共同決定商品或服務之價格、數量、技術、產品、設備、交易對象、交易地區或其他相互約束事業活動之行為,而足以影響生產、商品交易或服務供需之市場功能。

在自由競爭市場上,事業透過相互競爭,提供消費者更好的品質及更實惠的價格,以爭取交易機會,增進消費者福祉。如果競爭對手間透過合作,共同協議商品之價格或區分客戶及市場,將導致事業不須追求商品品質,即可獲得更大的不正當利益。

因此等聯合行為向來被認為嚴重限制市場競爭,公平法原則上禁止聯合行為。事業若從事聯合行為,公平會得處以新台幣10萬元以上5,000萬元以下罰鍰;情節重大者,最高可處該事業上一會計年度銷售金額10%以下之罰鍰。2014年6月間,公平會即曾對三大乳品業者,以聯合調整鮮乳價格,足以影響乳品供需之市場功能,構成聯合行為,而合計處罰相關事業高達新台幣3,000萬元之罰鍰。

在疫情期間,因民生必需之飲食物品及生活必需用品之需求大增,倘公平會查獲業者於防疫期間,有合意調漲或共同約束價格等聯合哄抬物價之行為,將以聯合行為相繩。

再者,受疫情大幅影響之產業,事業也有可能透過與競爭對手之協議合作,因應疫情帶來之衝擊。

舉例而言,飯店旅宿業者間針對訂退房制訂統一之促銷專案或退費標準、保險業者就疫情相關理賠條款共同決定保單條款、製造業者間共同採購原物料等。

另一方面,為了儘速緩解新冠肺炎對人類生命與健康所帶來的威脅,全球醫藥產業莫不努力投入相關疫苗及藥物研發,為加快研發腳步,同業間可能會進行共同研發。

前述同業間之可能合作態樣,在疫情蔓延之此刻,固有益於整體經濟及公共利益,然依據公平法,縱使是有益於整體經濟及公共利益之聯合行為,仍須經過公平會之事前許可,方能豁免於聯合行為之處罰。因此,建議事業在與同業進行各類型合作前,事前徵詢公司法務或律師意見,以免觸法。

在此疫情肆虐之非常時期,事業在營運上、財務上均受嚴峻挑戰,而可能須採行相關因應措施。謹提醒事業持續遵守公平法之相關規範,以避免違反競爭法所生之法律責任。

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